Volcan : comment se forme-t-il, qu'est-ce qu'une éruption ?

Comment se forme un volcan ? Qu'est-ce qu'une éruption volcanique ou un séisme ? Découvrez les volcans français et les plus réputés à travers le monde, ainsi que les réponses aux questions de vos petits volcanologues en herbe.

Volcan : comment se forme-t-il, qu'est-ce qu'une éruption ?
© Sastrawan Ginting/AP/SIPA

Qu'est-ce qu'un volcan ?

Un volcan a généralement une forme de cône creusé d'un orifice. Cet orifice appelé cratère est dû à des fissures dans la croûte terrestre. De là, peuvent s'échapper de la lave - roche issue d'un magma plus ou moins liquide s'écoulant des volcans en éruption - des cendres volcaniques et des gaz.

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Structure d'un volcan, vue en coupe © Ivan Ryabokon

Comment se forme un volcan ?

Les volcans se forment à cause de la remontée et de l'accumulation de magma au dessus de la croute terrestre ou océanique dans le cas des volcans sous-marins. Ce magma, provenant généralement des profondeurs du manteau terrestre, chauffé par la friction des plaques tectoniques entre elles, se solidifie au contact de l'atmosphère ou de l'eau dans le cas des océans sous-marins. Il forme alors un cône volcanique.

Quels sont les différents types de volcans ?

Il existe plusieurs types de volcans : 

  • Les volcans aux éruptions effusives. On les appelle aussi éruptions laviques ou éruptions de type hawaïen. Leur caractéristiques : elles rejettent régulièrement des coulées de lave fluide avoisinant les 1200°C. 
     
  • Les volcans aux éruption explosives. Ceux-ci expulsent une lave entre 300°C er 900°C, de consistance plutôt épaisse et visqueuse ce qui fait qu'elle ne s'écoule pas. Résultat, elle forme une sorte bouchon sur le cratère du volcan. En revanche, l'éruption pulvérise le sommet du volcan déclenchant ce qu'on appelle des nuées ardentes, c'est-à-dire des avalanches de pierres ponces, de gaz, de cendres et de blocs volcaniques. Cette avalanche pouvant débouler à plusieurs centaines de km/h est brûlante (plus de 500° C), et dévastatrice.
     
  • Les volcans sous-marins. Leur fonctionnement est différent des volcans terrestres puisqu'une fois arrivée en surface, la lave se refroidit immédiatement. Elle forme alors des pillow lava ("coussins de lave"). On recense 1,5 million de volcans sous-marins, ce qui signifie que ces derniers sont 1 000 fois plus nombreux que les volcans terrestres actifs. Les éruptions sous-marines sont d'ailleurs à l'origine de la grande majorité de lave crachée chaque année par les volcans.  

Qu'est-ce qu'une éruption volcanique ?

Une éruption volcanique est un phénomène géologique qui survient durant une période d'activité d'un volcan. Celui-ci se met alors à émettre de la lave, des morceaux de roches dits "téphras", des gaz ou/et des cendres. Considérée comme une catastrophe naturelle, une éruption volcanique peut donc engendrer de gros dégâts matériels, humains et environnementaux.

La colonne de cendres du volcan indonésien Sinabung

Ce mardi 2 mars 2021, le Sinabung, situé en Indonésie, a libéré une impressionnante colonne de cendres et de fumée. Les volcanologues qui observent ce volcan ont compté plus de treize projections, qui ont atteint les 5000 mètres (soit 5 km) de haut, selon l'AFP. Les autorités n'ont pas relevé le niveau d'alerte du volcan mais, par précaution, il est interdit de se rendre dans une zone de cinq km de rayon autour du cratère. "Le large dôme de lave peut éclater à tout moment en déclenchant une avalanche encore pire de nuages brûlants", explique à l'agence de presse Muhammad Nurul Asrori, l'un des responsables de sa surveillance. Pendant plusieurs siècles, le Sinabung est resté endormi avant de se réveiller en 2010. L'éruption avait alors fait deux morts.

L'éruption de l'Etna en Italie

Depuis le 16 février 2021, le volcan de l'Etna, en Sicile (Italie) fait beaucoup parler de lui. Et pour cause, son cratère donne lieu à une spectaculaire activité strombolienne : fontaines de lave s'élevant jusqu'à 700 m depuis son sommet, coulées et explosions sporadiques donnant lieu à une pluie de pierres. Bien que spectaculaire, cette éruption est heureusement sans danger, assurent les autorités italiennes, pour les villes des environs et leurs habitants.

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Eruption de l'Etna en Sicile, en Italie, le 16 février 2021. © Salvatore Allegra/AP/SIPA

Qu'est-ce qu'un séisme ?

Appelé aussi tremblement de terre, un séisme est un ensemble de secousses et de déformations brusques de la surface de la terre causé par le frottement ou l'enchevêtrement par endroit de plusieurs plaques terrestres. Les séismes peuvent être d'intensité variable mais les plus violents peuvent entraîner la destruction d'habitations, de routes ou encore de ponts. Chaque année, la planète subit environ 100 000 séismes, ce qui lui vaut le titre de risque naturel le plus meurtrier.

Conduite à tenir en cas de tremblement de terre © Yutthaphan Mekloy

Quels sont les volcans en France ?

Les volcans du Massif Central

  • En France, la majorité des volcans, (plus de 1 000), se concentre dans le Massif Central. Certains sont endormis ou éteints et les plus anciens sont là depuis 25 millions d'années. Les volcans du Massif Central sont visibles dans la Chaîne des Puys (Puy de Pariou, Gour de Tazenat, Puy de Dôme, le Puy de la Vache ou encore Le Puy de Montchal qui, du haut de ses 7 000 ans, est le plus jeune volcan de France), les Monts Dore (Puy de Sancy, lac Chauvet, lac Pavin, etc.) et le Massif du Mézenc (dont le Mont Mézenc et le Mont Gerbier de Jonc).
     
  • Les volcans d'Agde. Connue pour ses plages, la région d'Agde recense 3 cônes volcaniques dont le plus connu est le Mont Saint Loup. Surplombant le golf du Cap d'Agde, peuplé de demeures, on en oublierait presque que le Mont Saint Martin est également un volcan. Ils sont aujourd'hui tous éteints. Enfin, le Petit Pioch, en cours de réhabilitation, fait aujourd'hui office d'extension du golf d'Agde.

Les volcans des DOM-TOM

  • En Guadeloupe, La Soufrière, haut de 1467 mètres est surnommée " la vieille dame ". Ce volcan est situé dans le parc national Saint-Claude, au Sud de l'île de Basse-Terre. Il s'agit du seul volcan actif de l'île même s'il est, pour l'heure, à l'état de repos éruptif.
  • Toujours dans les Antilles, en Martinique, La Montagne Pelée, qui s'élève à 1397 mètres, est un volcan actif situé dans le Nord de l'île. La dernière éruption de ce volcan remonte à 1902, elle détruisit la ville de Saint-Pierre située à ses pieds et 30 000 personnes perdirent la vie. 
  • Lové sur l'île de la Réunion, le Piton de la Fournaise culmine à 2632 mètres. C'est le seul volcan actif de l'île de La Réunion et il constitue également 40 % de l'île dans sa partie sud-est. Le lPiton de la Fournaise fait d'ailleurs partie des volcans les plus actifs de la planète - près d'une éruption tous les neuf mois.
  • Autre volcan célèbre de la Réunion : le Piton des Neiges. Avec ses 3070 mètres d'altitude, il constitue le point culminant de l'île de La Réunion. Ce volcan, qui n'est plus en activité depuis près de 12 000 ans, aurait émergé de l'océan Indien il y a plus de 3 millions d'années pour donner naissance à l'île de La Réunion. 
  • Enfin, en Polynésie Française, à 435 mètres se trouve Mehetia, une île volcanique de l'archipel des îles de la Société, aujourd'hui inhabitée.

Le volcan de l'archipel des Kerguelen

 Le volcan du Diable (315 mètres) situé dans l'archipel des Kerguelen, au sud de l'océan Indien, est une petite montagne située sur Grande Terre, île principale de l'archipel. Il s'agit de l'uns des plus jeunes volcans des Kerguelen.

Quels sont les volcans dans le monde ?

  • Le Stromboli, en Sicile : lové sur une île circulaire entre les côtes siciliennes et l'Italie, c'est depuis la mer que l'on peut observer le Stromboli (926 m), sur l'île éponyme. En novembre 2020, le volcan surnommé par les siciliens "Iddu" soit "lui" comme s'il s'agissait d'une personne, s'est à nouveau réveillé provoquant un dense nuage de cendres durant 4 minutes. 
  • L'Etna : en Italie toujours et également en Sicile, se trouve l'Etna. Du haut de ses 3 330 mètres d'altitude, il s'agit du plus haut volcan actif d'Europe. L'Etna est également l'un des volcans les plus actifs du monde et a été intégré à la liste des volcans de la décennie.
  • Le Kilauea, à Hawaii : aux États-Unis, au sud-est de l'île d'Hawaii, la montagne du Kilauea abrite l'un des volcans les plus célèbres du monde. L'activité de Kilauea est d'ailleurs un lieu d'étude privilégié des phénomènes sismiques. 
  • Le Sakurajima, au Japon : situé au sud de l'île de Kyushu au Japon, à quelques encablures de la ville de Kagoshima, on peut admirer depuis la baie ce majestueux volcan (1 117 mètres) dominant l'horizon. C'est un des volcans les plus actifs du Japon et où le risque humain est l'un des plus élevés du pays en raison des nuées ardentes et des tsunamis qu'il peut engendrer.
  • Le Mont Fuji, au Japon : toujours sur l'archipel nippone, se trouve un autre célèbre volcan : le Mont Fuji. Cette montagne située au centre du Japon sur l'île de Honshū, s'élève à 3 776 mètres d'altitude, ce qui l'érige en point culminant du Japon. Il s'agit d'un volcan actif bien que sa dernière éruption remonte à 1707. Haut lieu touristique, le Mont Fuji est classé au patrimoine mondial de l'Unesco.
  • Le Mont Saint Helens : c'est dans le comté de Skamania de l'État de Washington (Etats-Unis) que l'on aperçoit le mont Saint Helens (Mount St. Helens). Ce volcan actif appartenant à la chaîne des Cascades, tronçon de la ceinture de feu du Pacifique comportant environ 160 volcans actifs. Le mont Saint Helens est bien connu pour ses explosions relâchant des cendres volcaniques et des nuées ardentes.
  • Le Kilimandjaro : m​​​​ontagne située dans le Nord-Est de la Tanzanie, le Kilimandjaro est composée de trois volcans : le Shira à l'ouest (3 962 mètres d'altitude), le Mawenzi à l'est (5 149 mètres), et entre les deux s'érige le plus récent le Kibo dont le pic Uhuru (5 892 mètres) n'est autre que le point culminant de l'Afrique. 

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